Cazadores de asteroides capturan imágenes de la NASA chocando contra una roca espacial

Cazadores de asteroides capturan imágenes de la NASA chocando contra una roca espacial

septiembre 27, 2022
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Siempre hay alguien de guardia, observando los telescopios ATLAS.

El sondeo ATLAS, o Sistema de última alerta de impacto terrestre de asteroides, es un sistema de instrumentos especializados que rastrean los cielos en busca de rocas espaciales que puedan estar zumbando cerca de la Tierra. Están a la caza de asteroides desconocidos y potencialmente peligrosos que representen una amenaza para nuestro planeta. Y uno de los telescopios ATLAS estaba en una posición privilegiada para película NASA estrella intencionalmente una nave espacial contra un asteroide el 26 de septiembre. Puede ver las imágenes sin precedentes a continuación.

La misión de la NASA, llamada Prueba de redirección de doble asteroide, o DART, es el primer intento de la humanidad de mover un asteroide a propósito. El objetivo rocoso, Dimorphos, es no es una amenaza a la Tierra, pero la misión es un experimento para ver cómo la civilización podría alterar el camino de un asteroide amenazanteen caso de que uno alguna vez esté en curso de colisión con nuestro planeta.

El objetivo no era destruir Dimorphos, que actualmente se encuentra a unos 6,8 millones de millas de la Tierra. Más bien, la intención es simplemente golpear el asteroide del tamaño de un estadio con una nave espacial del tamaño de una máquina expendedora. Los científicos esperan simplemente empujar ligeramente el asteroide y, en última instancia, probar la capacidad de alterar la trayectoria de un asteroide. Las imágenes de ATLAS muestran algunas rocas pulverizadas expulsadas al espacio después de la colisión, que se esperaba.

A diferencia de algunos telescopios en La red de defensa planetaria de la NASAATLAS: creado por la Universidad de Hawái y financiado por NASA — no se asoma al sistema solar profundo (particularmente el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter) en busca de nuevas rocas espaciales. Más bien, ATLAS actúa como un «reflector» para cualquier cosa que orbite relativamente cerca, como el asteroide Dimorphos.

«Cuando los objetos más pequeños vienen a la Tierra y pasan zumbando, es cuando los vemos», Larry Denneau, uno de los investigadores que dirige la encuesta ATLAS, le dijo a Mashable a principios de este año. Los telescopios ATLAS, dos en Hawái, uno en Chile y uno en Sudáfrica, pueden escanear todo el cielo cada noche.

“Estamos buscando en todas partes todo el tiempo para encontrar algo cercano a nosotros”, agregó Denneau.

«Estamos buscando en todas partes todo el tiempo para encontrar algo cercano a nosotros».

Los telescopios ATLAS pueden detectar algo de alrededor de 65 pies de ancho en unos pocos días; una roca de unos 300 pies de ancho se puede detectar semanas después. ATLAS ha detectado rocas pequeñas, afortunadamente inofensivas, que de hecho chocaron contra la Tierra. Por ejemplo, en junio de 2019 la encuesta detectó el asteroide 2019 MO de 13 pies de ancho. Solo doce horas después explotó en el cielo cerca de Puerto Rico.

Estos telescopios pueden dar aviso si nos sorprende una roca espacial, como el inesperado asteroide del tamaño de un campo de fútbol que giró solo 40,000 millas de la Tierra en 2019. Pero, en general, el objetivo en la detección de asteroides es saber si una roca espacial considerable impactará en la Tierra con muchos años o décadas de anticipación. Eso le dará a la NASA y otras agencias espaciales la capacidad de desviarlo cambiando ligeramente su trayectoria. A lo largo de los años, solo un pequeño cambio inicial se suma a un cambio de trayectoria significativo.

Hasta ahora, los astrónomos estiman que han encontrado solo el 40 por ciento de las rocas de 460 pies de ancho (comúnmente referidas como 140 metros) o más grandes en nuestro vecindario del sistema solar, lo que significa que pasan a 30 millones de millas de nosotros. Estos siguen siendo objetos relativamente grandes y amenazantes.

Un gráfico que muestra el número de NEO detectados por diferentes sondeos de telescopios.

Un gráfico que muestra el número de NEO detectados por diferentes sondeos de telescopios.
Crédito: NASA / Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra

«Hay muchos de esos por ahí esperando a ser descubiertos», explicó Denneau. «Ciento cuarenta metros es el tamaño de una gran ciudad».

Afortunadamente, los astrónomos como Denneau están encontrando alrededor de 500 de estos espacio rocas anualmente. Crucialmente, no hay asteroides conocidos en curso de colisión con la Tierra para el próximo siglo.

Pero en las próximas décadas, o siglos, es posible que los astrónomos encuentren una roca espacial amenazante. Y podríamos enviar una nave espacial, o una flota de balsas espaciales, para estrellarse contra ese asteroide.

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