Cómo nos defendemos cuando los funcionarios se resisten a divulgar información que usted tiene derecho a saber

Cómo nos defendemos cuando los funcionarios se resisten a divulgar información que usted tiene derecho a saber

La ciudad de Uvalde, Texas, escenario del horrible tiroteo en una escuela primaria el mes pasado, ha sido contundente en su falta de voluntad para hacer públicos los registros relacionados con la tragedia que cobró la vida de 19 niños y dos adultos.

La negación general de la ciudad me hizo retroceder 25 años a mi propia batalla por los récords con otra ciudad de Texas que enfrentaba una tragedia.

En mayo de 1997, dos horas después del Splash Day, el día de apertura de las piscinas en la ciudad de Garland, Texas, un niño de 15 años se ahogó. Un grupo de adolescentes me dijo que habían buscado la ayuda de los socorristas cuando vieron que el niño no se movía en el fondo de la piscina. Según los adolescentes, el personal dijo que el niño probablemente estaba nadando, informé en The Dallas Morning News.

Unos días después, entrevisté a un joven de 16 años que dijo que los salvavidas entraron a la piscina solo después de que una niña gritara que había nadado por encima del cuerpo inerte del niño. “Al menos dos personas se acercaron a los socorristas y les dijeron que alguien se estaba ahogando”, me dijo. “Pero pensaron que estaban mintiendo. Les dijeron a las dos niñas: ‘No jueguen así’”.

La muerte del niño fue la segunda en tres años en una piscina pública en Garland. Los funcionarios de la ciudad defendieron las acciones de los socorristas.

Aunque tenía menos de un año de experiencia como reportera de tiempo completo, quería saber más sobre lo que sucedió. Los registros públicos son una de las formas básicas en que los periodistas pueden tratar de reconstruir eventos cuando las personas brindan relatos contradictorios o poco claros de lo que sucedió. En cuestión de días, presenté solicitudes bajo la Ley de Información Pública de Texas para cualquier llamada al 911 relacionada con el ahogamiento del niño, cualquier informe de incidente preparado, copias de los certificados de RCP para los salvavidas en las piscinas de la ciudad y cualquier guía que se haya establecido para los salvavidas.

Texas tiene leyes de registros públicos bastante estrictas; es posible que no sean tan buenas como las de Florida, que algunos consideran un estándar de oro, pero son mucho mejores que las de, por ejemplo, Nueva York.

Garland, un gran suburbio de Dallas, dijo que quería rechazar mis solicitudes porque anticipaba que la madre del niño demandaría a la ciudad. (Ella había dicho en la televisión que quería que cerraran la piscina y que quería “quitarlos por todo lo que tienen”). Los abogados también citaron otras demandas que enfrentó la ciudad relacionadas con incidentes en sus piscinas.

La pelea resultante me mostró lo cautelosos que pueden ser los funcionarios de la ciudad y cómo, a veces, cuando un reportero lucha por obtener información de interés público, hay más en juego que lo que está en un documento determinado.

En Texas, a diferencia de muchos otros estados, cuando una jurisdicción quiere retener registros, tiene que explicar su razón a la oficina del fiscal general del estado, que puede estar de acuerdo o en desacuerdo con la razón. En mi caso, la oficina del fiscal general determinó que Garland no tenía motivos suficientes para retener la grabación del 911 o el informe del incidente. Pero en lugar de proporcionar los documentos, la ciudad demandó a la oficina del fiscal general, buscando bloquear su liberación. (Por ley, la demanda detendría la publicación de los registros hasta que un juez de la corte de distrito tomara una decisión). The Dallas Morning News intervino en el caso.

Mientras nuestro caso estaba pendiente, la madre del adolescente y otro pariente presentaron un reclamo formal ante la ciudad en busca de daños y perjuicios. Un juez falló en nuestra contra, aceptando el razonamiento de la ciudad.

Nosotros apeló la decisión del juez y perdió. El objeto de la excepción procesal, la corte de apelaciones explicado“es permitir que los organismos gubernamentales protejan su posición en los litigios al exigir a las partes que buscan información relevante que la obtengan, si es que lo hacen, a través de procesos de ‘descubrimiento’”, que se rigen por reglas y son supervisados ​​por el tribunal.

Nunca recibimos los registros que buscábamos.

Pero ese no fue el final de la historia. Nuestros abogados y otros defensores de la Primera Enmienda en el estado presionaron con éxito a la Legislatura para cambiar la ley, diciendo que las agencias gubernamentales solo deberían tener derecho a reclamar una exención de litigio de las solicitudes de registros públicos si tienen un motivo válido en el momento de la solicitud. No deberían poder citar una demanda o reclamo presentado mucho más tarde como prueba de que su negación fue correcta.

Uno de los abogados del News en el caso, Paul Watler, me dijo recientemente en un correo electrónico que no podía encontrar ningún ejemplo en el que el cambio en la ley hiciera que se publicaran registros que de otro modo no se habrían publicado. Pero, escribió, “ciertamente creo que la enmienda puso fin a la práctica de los organismos gubernamentales que utilizan la excepción para retener información pública cuando el organismo carecía de una anticipación razonable de litigio, que es lo que había ocurrido en el caso de Garland. ”

Eso me lleva de nuevo a la retención de los registros de Uvalde. En total, hasta el 15 de junio, nosotros y nuestros socios en el Texas Tribune habíamos presentado alrededor de 70 solicitudes de registros relacionados con el tiroteo y no habíamos recibido ningún registro; Hemos conseguido algunas cosas desde entonces. No solo nos negaron la ciudad, sino también la oficina del gobernador Greg Abbott, el Departamento de Seguridad Pública de Texas y el Servicio de Alguaciles de EE. UU. Mi colega Lexi Churchill ha escrito sobre nuestra lucha por obtener los récordsque está en curso.

Los abogados de los medios están preocupados de que la ciudad intente citar lo que se conoce como el «vacío del sospechoso muerto», que impide la publicación de registros públicos relacionados con delitos en los que nadie fue condenado o se le dio una sentencia diferida. El pistolero de Uvalde murió y, por lo tanto, nunca enfrentará un fallo judicial, lo que les da a los funcionarios una razón para retener los registros para siempre.

Si bien es posible que los medios tampoco ganen esta pelea de récords, la atención podría cambiar la ley en última instancia.

Una variedad de figuras en Texas, desde defensores de los medios hasta el presidente de la Cámara, han pedido que se cierre la laguna. “La ‘laguna legal del sospechoso muerto’ permite a las fuerzas del orden retener detalles sobre los casos que terminan sin condena, incluso cuando un sospechoso muere bajo custodia. El estatuto originalmente estaba destinado a proteger a los acusados ​​injustamente, pero en realidad no ha funcionado de esa manera en la práctica”, dijo el presidente de la Cámara de Representantes, Dade Phelan. tuiteó. “Es hora de que aprobemos una legislación para terminar con la laguna del sospechoso muerto para siempre en 2023”.

Un senador del estado de Texas que representa a Uvalde ha ido tan lejos como para demandar al Departamento de Seguridad Pública del estado por no haber publicado los registros públicos.

Watler, uno de los abogados en mi caso de Dallas Morning News, dijo que la laguna del sospechoso muerto ha inhibido la divulgación de información luego de otros tiroteos masivos, incluido el asesinato de cinco policías de Dallas en 2016. La policía mató al sospechoso al día siguiente.

Debido al profundo dolor de Uvalde, la Legislatura de Texas podría mejorar la transparencia y cerrar la laguna del sospechoso muerto. Aunque puede que no arroje claridad sobre lo que les sucedió a los niños en la Escuela Primaria Robb, podría hacer que los registros sean más accesibles en el futuro.

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