Diversidad espacial: la agencia espacial europea obtiene el primer parastronauta

Diversidad espacial: la agencia espacial europea obtiene el primer parastronauta

PARÍS (AP) — La Agencia Espacial Europea hizo historia el miércoles al seleccionar a una persona amputada que perdió una pierna en un accidente de motocicleta para formar parte de su nuevo lote de astronautas, un salto hacia su ambición pionera de enviar al espacio a alguien con una discapacidad física.

John McFall, un británico de 41 años que perdió la pierna derecha cuando tenía 19 y compitió en los Juegos Paralímpicos, calificó su selección en la respuesta de Europa a la NASA como «un verdadero punto de inflexión y una marca en la historia».

“La ESA tiene el compromiso de enviar un astronauta con una discapacidad física al espacio… Esta es la primera vez que una agencia espacial se esfuerza por embarcarse en un proyecto como este. Y envía un mensaje muy, muy fuerte a la humanidad”, dijo.

El parastronauta recién nombrado se une a cinco astronautas de carrera en la selección final presentada durante una conferencia de prensa en París: la conclusión de la primera campaña de reclutamiento de la agencia en más de una década con el objetivo de llevar la diversidad a los viajes espaciales.

La lista también incluía a dos mujeres: la francesa Sophie Adenot y la británica Rosemary Coogan, nuevas embajadoras de otra sección muy poco representada de astronautas europeos. A nivel mundial, 65 de las más de 560 personas que han explorado el espacio han sido mujeres, la mayoría estadounidenses. Sin embargo, la lista del miércoles no incluía a ninguna persona de color. La campaña de contratación no abordó específicamente la diversidad étnica, pero en ese momento enfatizó la importancia de “representar a todas las partes de nuestra sociedad”.

McFall seguirá un camino diferente al de sus compañeros astronautas porque participará en un innovador estudio de viabilidad que explorará si la discapacidad física afectará los viajes espaciales. Es una tierra desconocida, ya que ninguna agencia espacial occidental importante ha puesto nunca un parastronauta en el espacio, según la ESA.


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Hablando con orgullo en medio de destellos de emoción, McFall dijo que estaba especialmente preparado para la misión debido al vigor de su mente y cuerpo.

“Me siento muy cómodo en mi propia piel. Perdí mi pierna hace más de veinte años, tuve la oportunidad de ser un atleta paralímpico y realmente me exploré emocionalmente… Todos esos factores y dificultades en la vida me dieron confianza y fuerza, la capacidad de creer en mí mismo que puedo hacer cualquier cosa que me proponga”, agregó.

“Nunca soñé con ser astronauta. Fue solo cuando la ESA anunció que estaban buscando un candidato con una discapacidad física para embarcarse en este proyecto que realmente despertó mi interés”.

El estudio de factibilidad, que durará de dos a tres años, examinará los obstáculos básicos para un paraastronauta, incluido cómo una discapacidad física podría afectar el entrenamiento de la misión y si se requieren modificaciones en los trajes espaciales y las aeronaves, por ejemplo.

El Director de Exploración Humana y Robótica de la ESA, David Parker, dijo que todavía era un «largo camino» para McFall, pero describió el nuevo reclutamiento como una ambición de larga data.

Parker dijo que comenzó con una pregunta. “Tal vez hay personas por ahí que son casi sobrehumanas porque ya han superado desafíos. ¿Y podrían convertirse en astronautas?

Parker también dice que «piensa» que puede ser la primera vez que se usa la palabra «parastronauta», pero «no reclamo la propiedad».

“Estamos diciendo que John (McFall) podría ser el primer paraastronauta, eso significa alguien que ha sido seleccionado por el proceso regular de selección de astronautas pero que tiene una discapacidad que normalmente lo habría descartado”, dijo.

Pasarán al menos cinco años antes de que McFall vaya al espacio como astronauta, si tiene éxito.

Al otro lado del Atlántico, Houston está tomando nota. Dan Huot, portavoz del Centro Espacial Johnson de la NASA, hogar del cuerpo de astronautas de la agencia estadounidense, dijo a la AP que «en la NASA estamos observando el proceso de selección de paraastronautas de la ESA con gran interés».

Huot reconoció que “los criterios de selección de la NASA actualmente siguen siendo los mismos”, pero dijo que la agencia espera trabajar con los “nuevos astronautas en el futuro” de socios como la ESA.

La NASA enfatizó que tiene un proceso consciente de la seguridad para investigar a los futuros astronautas que podrían verse en situaciones de peligro para la vida.

“Para la máxima seguridad de la tripulación, los requisitos actuales de la NASA exigen que cada miembro de la tripulación esté libre de afecciones médicas que puedan afectar la capacidad de la persona para participar en los vuelos espaciales o agravarse por ellos, según lo determinen los médicos de la NASA”, agregó Huot.

La NASA dijo que la futura «tecnología de asistencia» podría cambiar el juego para que «algunos candidatos» cumplan con sus estrictos requisitos de seguridad.

La agencia europea recibió solicitudes de todas las naciones miembros y miembros asociados, aunque la mayoría provino de los tradicionales pesos pesados ​​de Francia, Alemania, Gran Bretaña e Italia.

En el consejo de dos días de la ESA que se llevó a cabo de martes a miércoles en París, Francia, Alemania e Italia también anunciaron un acuerdo el martes para un proyecto de lanzador espacial europeo de nueva generación como parte de los esfuerzos aparentes para competir mejor con SpaceX de Elon Musk y otros programas de cohetes en el Estados Unidos y China.

Los 22 miembros europeos de la ESA también anunciaron su compromiso con las «ambiciones espaciales» con un aumento del presupuesto del 17 %, lo que representa 16 900 millones de euros en los próximos tres años. Financiará proyectos tan diversos como abordar el cambio climático o explorar Marte.

Derechos de autor © 2022 The Washington Times, LLC.

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