El conflicto los obligó a abandonar sus hogares. Ahora los militares están ocupando sus tierras.

El conflicto los obligó a abandonar sus hogares. Ahora los militares están ocupando sus tierras.

JAFFNA, Sri Lanka: Usando un bate hecho de corteza de cocotero, Gunasekaram Shatheeskumar, de 15 años, jugaba con sus amigos afuera de su casa. Había tres piedras en el suelo para crear una configuración de estilo béisbol.

Minutos después, escucharon explosiones y un helicóptero en lo alto. Shatheeskumar, su madre, abuela y hermanos menores huyeron.

Eso fue hace 33 años, y su familia nunca ha podido regresar a su hogar y tierra ancestral en Palaly, un pequeño pueblo al norte de Jaffna en la Provincia del Norte de Sri Lanka.

Las explosiones de 1990 fueron el comienzo de la segunda fase de la guerra civil entre el ejército de Sri Lanka y los separatistas étnicos tamiles que asolaron la isla entre 1983 y 2009. Casi todos los edificios de Palaly 44.000 habitantes en su mayoría tamiles, huyeron o fueron evacuados por el gobierno de Sri Lanka en junio y julio de 1990.

Para muchos en Palaly, esa fue la última vez que pusieron un pie en su tierra ancestral, y para casi todos ellos, la última vez que verían sus hogares.

Shatheeskumar, que ahora tiene 47 años, dice que su casa ya no existe. La tierra que una vez perteneció a su familia ahora es parte de un enorme campamento militar con barricadas. Imponentes arcos de alambre de púas se extienden sobre la entrada del campamento, justo enfrente de donde solía estar Palaly Junction, un lugar popular para que los pescadores vendieran a vender sus productos. Mientras Shatheeskumar mira a lo lejos, una motocicleta ingresa al campamento.

“Adónde va esa moto es donde estaba nuestra casa”, le dijo a VICE World News, entrecerrando los ojos por el sol. «Solo puedes ver el lugar desde aquí porque no puedes pasar de este punto».

acaparamiento de tierras del ejército están muy extendidos por el norte y el este de Sri Lanka, donde vive la mayoría de los tamiles étnicos del país. El ejército dice que están allí por seguridad, pero los terratenientes tamiles con los que habló VICE World News dijeron que su preciosa tierra ha estado en posesión militar durante 33 años y que los militares la están utilizando para actividades agrícolas y económicas.

Más recientemente, los propietarios de tierras organizados por área en sindicatos y organizados protestas para exigir la devolución de sus tierras. En noviembre, estudiantes universitarios encabezaron una protesta frente a un edificio del gobierno cerca de Jaffna en medio de preocupaciones de que las tierras incautadas ahora serían ocupadas permanentemente por el ejército.

A pesar de masivas protestas ciudadanas que se lanzaron el año pasado durante la crisis económica se han extinguido en la capital de Sri Lanka, Colombo, la mayoría de los habitantes de Sri Lanka aún luchan para llegar a fin de mes. Y la situación es grave en las áreas tamiles.

Los tamiles constituyen el 15 por ciento de la población de Sri Lanka, de mayoría cingalesa. Muchas de estas áreas incautadas, como Palaly, ahora están designadas como zona de alta seguridad por los militares. Algunas tierras han sido liberadas desde el final de la guerra, pero el ejército también continúa incautando y adquiriendo más tierras utilizando decretos y órdenes del gobierno.

CV Wigneswaran, ex primer ministro de la Provincia del Norte, dijo a VICE World News que cree que el ejército está adquiriendo tierras “para ayudar al gobierno en sus actividades etnocráticas”. El juez tamil de 83 años y actual miembro del parlamento continuó: “La idea es ahuyentar a la mayor cantidad posible de tamiles de sus países de origen tradicionales mediante la apropiación de tierras y el acoso por parte de los militares y otros. El futuro se ve sombrío. A menos que los tamiles recuperen sus tierras perdidas y su control sobre ellas rápidamente, las áreas tamiles pronto serán colonizadas por cingaleses”.

Shatheeskumar afirma que el ejército está utilizando sus tierras para la agricultura y propósitos de negociosy dice que cree que su casa fue demolida después de 2009. En la playa, señala tejas y piedras que cree que pertenecen a casas demolidas, y que fueron arrojadas al mar por el ejército.

Lo más cerca que ha estado Shatheeskumar de su casa fue por encima de su cabeza, después de que terminó la guerra, cuando voló a Palaly desde la capital, Colombo.

“Cuando viajaba en avión, podía ver claramente todas las casas y edificios”, dijo. “Volé unas cuatro o cinco veces desde Palaly a Ratmalana, y el avión descendió en picado hacia donde estaba nuestra casa, y se podía ver todo con claridad. Estaba la iglesia de San Sebastián, y la pintura se estaba desprendiendo y bailaba con el viento, pero ahora esa iglesia ya no está allí”.

Aunque Shatheeskumar ahora vive en la ciudad de Jaffna, y muchos otros originarios de Palaly se han mudado a otras partes del norte y el este, o incluso al extranjero, algunos se quedaron o regresaron a la ciudad después del final de la guerra.

Ponipas Mary Yogarani, de 43 años, y su esposo Mathuranayakan Mariyaseelan regresaron con sus hijos a Palaly en 2019. Ambos son nativos de la zona y ahora viven en una choza en un terreno asignado por el gobierno que les dieron a cambio de sus tierras ancestrales. Ahora están construyendo una casa permanente con el millón de rupias (2720 dólares) que les dio el gobierno, pero el costo real de la construcción ha aumentado debido a la inflación galopante en Sri Lanka en medio de la actual crisis económica.

“Nuestra tierra estaba al lado de la iglesia de Nuestra Señora de la Buena Salud”, dijo Yogarani a VICE World News. “Cuando vamos allí, recordamos cuando solíamos correr y jugar, y el tiempo que pasábamos con nuestros padres y hermanos. Luego fuimos desplazados y fuimos de un lugar a otro. Cuando voy y lo miro ahora, me siento muy triste”.

Aunque la familia está agradecida por la tierra que les ha dado, los 13 hermanos de Yogarani están repartidos por otras áreas del norte y este de Sri Lanka, y ella espera que les den tierras para que ellos también puedan regresar a Palaly.

“Si nos hubieran devuelto la tierra, podríamos habernos ido y vivir [there] con mi madre un rato”, dijo Yogarani, rompiendo en llanto. “Mi madre quería irse a vivir a su propia casa, pero ahora está muerta”.

Su esposo, Mariyaseelan, estima que la familia se ha mudado de casa unas 20 veces desde su desplazamiento inicial en 1990, viviendo principalmente en chozas. Todavía no se les ha otorgado un permiso para su terreno actual, pero creen que lo recibirán pronto.

“Nuestras tierras de cultivo ahora están bajo el control del ejército”, dijo Mariyaseelan. “Si la porción de tierra que ocupaban cuando nos fuimos en 1990 era el uno por ciento, ahora es más del 50 por ciento. La gente anhela volver a su tierra, a Palaly, pero todavía no puede”.

VICE World News revisó múltiples escrituras de antiguos residentes que certificaban que la tierra ocupada por los militares pertenece a sus familias, pero esto no ha resultado en que se les devuelva la tierra.

En declaraciones a VICE World News, un portavoz del ejército con sede en Jaffna, que deseaba permanecer en el anonimato, dijo que una gaceta emitida por el gobierno en 2013 condujo a la adquisición de más de 6000 acres de tierra en la península de Jaffna, pero que más de 3000 de esto ahora se ha devuelto a medida que la situación de seguridad ha mejorado.

“Cuando la guerra estaba en marcha, establecimos los campamentos, y en ese momento, no había nadie allí en esas áreas en particular”, dijo, confirmando que las casas en Palaly habían sido demolidas, pero que habría sucedido antes de 2009. “Nosotros tuvimos que usar esa tierra para nuestros propósitos debido al terrorismo. Después de que terminó la guerra, liberamos gran parte de la tierra”.

Confirmó que el ejército estaba utilizando la tierra con fines agrícolas, pero afirmó que la cosecha se vendía a precios reducidos en beneficio de los civiles o se distribuía directamente a ellos, y no era para beneficio o consumo militar. Agregó que el ejército estaba dispuesto a “construir una buena relación” con los civiles y estaba construyendo casas, distribuyendo alimentos y donando mochilas escolares en medio de la actual crisis económica.

«Si [Heroes Day] no está sucediendo, entonces podemos minimizar el despliegue de las áreas del campamento”, dijo. “Solo ve y mira a esas personas, lo que están haciendo. Estas [commemoration] cosas no deberían estar pasando en la península de Jaffna. Ellos [Tamils] pensar que esas personas [the LTTE] vendrá otra vez.”

Mariyaseelan rápidamente desestimó las afirmaciones de que el ejército brindaba protección al pueblo tamil en el área.

“No podemos aceptar en ningún nivel que estén aquí para brindar seguridad al pueblo tamil”, dijo. “Aparte de protegerse a sí mismos, no podemos decir que nos estén protegiendo en absoluto”. Agregó que no hay problemas entre el ejército y los lugareños, y su esposa dijo que el ejército a veces les da provisiones de comida.

Aunque el actual presidente Ranil Wickremesinghe ha iniciado conversaciones nacionales entre los partidos cingalés y tamil con miras a la reconciliación, los políticos tamiles lo han acusado de ordenar también nuevas apropiaciones de tierras.

Para la mayoría de los antiguos residentes, el mayor temor es no poder regresar a su tierra natal durante su vida. En la protesta universitaria en noviembre, Kumarasamy Gunaratnam, de 70 años, que fue desplazado en mayo de 1990 de Myiliddy, vecino de Palaly, dijo que “todavía estaba corriendo, corriendo como cuando nos fuimos”.

Le dijo a VICE World News que dos generaciones de su familia ya han muerto, lejos de su tierra ancestral, y teme que él sea la tercera.

“Mi padre murió a los 98 años, vivía conmigo después de haber dejado su tierra natal”, le dijo a VICE World News.

“Mientras se estaba muriendo, mientras la vida se le escapaba, y respiraba por última vez, dijo que quería ser enterrado en la tierra en la que nació. No pude hacer que sucediera”.

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