El contaminador acaba de recibir una multa de un millón de dólares. Eso no curará el raro cáncer de esta mujer.

El contaminador acaba de recibir una multa de un millón de dólares. Eso no curará el raro cáncer de esta mujer.


Rhonda Fratzke recuerda haber recibido una extraña pregunta de su oncólogo el año pasado después de que le diagnosticaran cáncer en el revestimiento de los vasos sanguíneos: ¿Había trabajado alguna vez con cloruro de vinilo?

Se sabe que los trabajadores industriales expuestos al potente carcinógeno, un gas incoloro que se usa para fabricar plástico, desarrollan una dolencia extremadamente rara llamada angiosarcoma del hígado.

Fratzke, de 60 años, pasó gran parte de su vida como ama de casa. Pero durante casi una década, vivió cerca de una planta en Calvert City, Kentucky, que fabricaba cloruro de polivinilo, un plástico conocido como PVC. ProPublica presentó las instalaciones de Westlake Chemical Corporation en una investigación el mes pasado que reveló cómo los reguladores no habían logrado frenar las emisiones peligrosas, incluido el cloruro de vinilo, de las operaciones de Calvert City de la compañía. El riesgo acumulativo de cáncer por el cloruro de vinilo y otra contaminación del aire en la comunidad que rodea la planta de Westlake superó con creces lo que la EPA considera aceptable, según un Análisis de ProPublica y un estimación de la EPA.

Apenas tres semanas después de la publicación de la historia, el Departamento de Justicia anunció una decreto de consentimiento propuesto eso requeriría que Westlake pague una multa de $ 1 millón y gaste otros $ 110 millones para actualizar el equipo en su planta de Calvert City y en dos de sus otras instalaciones en Lake Charles, Louisiana. El decreto de consentimiento es un acuerdo entre el gobierno federal y la empresa que incluye soluciones acordadas para reducir la contaminación ambiental de Westlake y permite que las partes eviten ir a juicio. Se dirige a las bengalas industriales de Westlake, dispositivos gigantes similares a velas que queman los gases residuales. Se supone que deben destruir el 95% de los contaminantes que se les inyectan, pero Westlake repetidamente no los operó correctamente, según la denuncia, que se presentó en nombre de la EPA y los reguladores ambientales estatales en Kentucky y Louisiana. A veces, las bengalas dejó de funcionar por completopermitiendo que todos los desechos tóxicos escapen al aire.

La planta química de Westlake en Calvert City, Kentucky


Crédito:
Joseph Ross, especial para ProPublica

El decreto de consentimiento dijo que Westlake niega haber violado cualquiera de los requisitos reglamentarios que la EPA y las autoridades estatales dijeron que había entrado en conflicto. La compañía no devolvió las solicitudes de comentarios. en un declaración proporcionada a Law360Westlake dijo que estaba «complacido de haber llegado a un acuerdo con la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos y está realizando inversiones para reducir las emisiones ambientales de acuerdo con la estrategia de sostenibilidad de la compañía».

La noticia le dio a Fratzke una sensación de validación. Ella y su familia se mudaron a Calvert City, cerca de la frontera con Illinois en el oeste de Kentucky, en 1989. Al año siguiente, Westlake se hizo cargo de una planta química local y finalmente se expandió a tres instalaciones interconectadas. De 1990 a 1998, que cubre la mayor parte del tiempo que Fratzke estuvo viviendo en el área, las operaciones de Westlake liberaron entre 10,000 y 70,000 libras de cloruro de vinilo por año, según estimaciones autoinformadas que la compañía presentó a la EPA. Eso colocó a las plantas de Calvert City de la compañía entre los 10 principales emisores industriales de cloruro de vinilo del país durante dos de esos años.

Esos números son «absolutamente asombrosos», dijo Arthur Frank, profesor de salud pública y medicina de la Universidad de Drexel. ProPublica compartió detalles de la historia de Westlake y la enfermedad de Fratzke con el profesor. “Hay una probabilidad muy alta” de que el cloruro de vinilo en el aire “desempeñe un papel”, dijo.

En los últimos años, las emisiones de cloruro de vinilo de Westlake han aumentado hasta 170 000 libras al año, eclipsando las emisiones de otras instalaciones en la ciudad de 2500 habitantes.

Es prácticamente imposible probar que un contaminante específico haya causado el cáncer de una persona. Pero Fratzke no puede evitar recordar cómo crió a cuatro hijos en esa casa de Calvert City y pasó incontables horas cultivando rosas y tomates en su jardín. ¿Estaba respirando cloruro de vinilo extra al pasar todo ese tiempo afuera? ¿La sandía y la calabaza que ella cuidaba con tanto cuidado absorbieron el químico del suelo? “Ahora pienso, ‘Dios mío, ¿qué estaba alimentando a mis hijos?’”, dijo Fratzke.

Su hijo menor, Jeremiah, montaba tanto en su bicicleta que gastó los neumáticos. Ella se preguntó: cuando pedaleó por la zona pantanosa al costado de la carretera, ¿esa agua estaba contaminada? Fratzke dijo que Jeremiah fue diagnosticado con linfoma no Hodgkin a los 23 años y ahora está en remisión. La exposición a ciertas sustancias químicas, incluido el benceno, que emite la planta de Westlake, se ha reducido. relacionado con ese tipo de cáncer.

Las instalaciones de Westlake tienen la costumbre de filtrar cloruro de vinilo; en 2011, por ejemplo, 11,000 libras del compuesto salía de un agujero en una tubería que no había sido inspeccionada. Los reguladores estatales y federales han multado a la planta por al menos seis instancias de emisiones no autorizadas de cloruro de vinilo desde 2010, dos de ellas desde que la EPA comenzó a investigar las llamaradas de Westlake en 2014. Un estudio reciente de monitoreo del aire en Kentucky también encontró altos niveles de cloruro de vinilo en Calvert City. Desde octubre de 2020 hasta marzo de 2021, dos monitores instalados cerca de la planta de Westlake registraron niveles de cloruro de vinilo más altos en promedio que cualquiera de los otros 129 monitores en todo el país diseñados para detectar la sustancia química. Un tercer monitor, en los terrenos de la Escuela Primaria Calvert City, registró niveles entre los 10 primeros, según datos extraídos de una base de datos de la EPA.

Es “ridículo” cuánto tiempo se tarda en investigar una infracción, negociar un decreto de consentimiento y lograr que el Departamento de Justicia lo publique, dijo Scott Throwe, ex miembro del personal senior de la Oficina de Cumplimiento y Garantía de Cumplimiento de la EPA. “Es un proceso muy lento” —alrededor de ocho años, en este caso— y “mientras tanto, las instalaciones siguen avanzando y funcionando mal, y el público es el que sufre”.

Fratzke dijo que espera que la atención renovada en Westlake genere conciencia sobre los riesgos para la salud local. “Deberían notificar al público” que están “en peligro viviendo tan cerca de la planta”, dijo.

Fratzke cerca de la planta química de Westlake


Crédito:
Joseph Ross, especial para ProPublica

Le preocupaba que otros residentes pudieran tener angiosarcoma sin saberlo. Fratzke solo recibió su diagnóstico después de que su médico ordenó pruebas adicionales para determinar la causa de las anomalías encontradas en su hígado.

ProPublica solicitó al Registro de Cáncer de Kentucky datos sobre los casos de angiosarcoma en todo el estado. Según las estadísticas nacionales y la población de Kentucky, uno esperaría cuatro o cinco casos nuevos al año. Los datos más recientes disponibles, de 2019, revelan 17 casos. Los nueve años anteriores vieron de ocho a 18 diagnósticos por año. Frank dijo que los números parecen inusuales, pero es imposible estar seguro de si están relacionados con la contaminación del aire sin tener más información sobre el tipo de angiosarcoma y saber si los casos están agrupados cerca de plantas industriales.

El acuerdo requeriría que Westlake reduzca la cantidad de contaminantes enviados a las antorchas y se asegure de que las antorchas funcionen como deberían. Estos cambios serían reducir la contaminación del aire peligrosa de las plantas en 65 toneladas por año y reducir sus compuestos orgánicos volátiles (que forman smog) en 2.258 toneladas por año, pronosticaron los reguladores. Westlake también instalará monitores alrededor de los límites de cada instalación para controlar el benceno, un carcinógeno potente.

Throwe dijo que el documento es poderoso, con “muchos dientes”. Pero solo funcionará si la EPA monitorea a Westlake para garantizar que se implementen los requisitos, dijo. Sin seguimiento, “no vale ni el papel en el que está escrito”.

La oficina de la EPA en Washington, DC, que dirigió la investigación sobre Westlake que resultó en el decreto de consentimiento, no respondió a las solicitudes de comentarios.

Después de un período de comentarios públicos (que finaliza el 15 de julio), el acuerdo se finalizará si recibe la aprobación del tribunal. (Las instrucciones para enviar comentarios se pueden encontrar aquí..) Throwe dijo que los decretos de consentimiento rara vez reciben muchos comentarios, y no espera que los términos del acuerdo final cambien mucho, si es que lo hacen.

Pocos líderes en Calvert City estaban dispuestos a criticar a Westlake, descubrió ProPublica durante un viaje informativo esta primavera. En los alrededores del condado de Marshall, más de una cuarta parte de los empleos del sector privado provienen de plantas químicas y otras manufacturas.

“Lo que es particularmente triste de esta situación es que se trata de un pequeño pueblo empresarial”, dijo Throwe. Westlake está “afectando significativamente la salud de sus propios empleados… y los niños que viven en la comunidad”.

Rhonda Fratzke con su esposo, Rodney Fratzke, su nieta Caylee Hermann y el perro Precious


Crédito:
Joseph Ross, especial para ProPublica

Fratzke ahora vive a 9 millas de Calvert City. En el invierno, cuando las hojas están fuera de los árboles, puede ver el brillo de las bengalas de Westlake. “Simplemente ilumina el cielo”, dijo.

“No voy a derribar a Calvert City, no voy a derribar la planta”, dijo. Westlake paga impuestos y dona a la comunidad, incluida la escuela secundaria donde su nieto disfruta de más recursos que los que están disponibles en otras escuelas, dijo. Las empresas “pagan y hacen todo eso, creo, para mantener contenta a la gente. … Así que creo que la gente tiende a girar la cabeza hacia otro lado a medida que fluye el dinero”.

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