En memorando confidencial, la secretaria del Tesoro, Janet Yellen, celebró el desempleo como un "dispositivo de disciplina laboral"

En memorando confidencial, la secretaria del Tesoro, Janet Yellen, celebró el desempleo como un «dispositivo de disciplina laboral»

En junio de 1996, Janet Yellen, entonces miembro de la Junta de Gobernadores de la Reserva Federal, más tarde presidenta de la Reserva Federal y actualmente secretaria del Tesoro, escribió un nota extraordinaria al entonces presidente de la Fed, Alan Greenspan. Cualquiera que quiera entender cómo funciona el mundo debería leerlo y agradecer a Tim Barker, un historiador que lo obtuvo a través de la Ley de Libertad de Información.

Lo que hace que el memorándum sea tan revelador es triple.

En primer lugar, aunque se expresa en un lenguaje técnico abstruso, comparte una perspectiva con las críticas de izquierda más radicales al capitalismo. Yellen recorre el 90 por ciento del camino para proclamando“La historia de toda sociedad existente hasta ahora es la historia de las luchas de clases”.

En segundo lugar, Yellen no está, por supuesto, llamando a una revolución proletaria. Más bien, como Noam Chomsky ha señalado“la retórica marxista vulgar no es atípica de los documentos internos del gobierno”, justo «con valores invertidos». En el caso de Yellen, ella defiende, como escribe, el “impacto positivo de una mayor inseguridad laboral”. Un aumento en la inseguridad de los trabajadores a mediados de la década de 1990 significó que todos estaban demasiado asustados para pedir aumentos, lo que significaba que las empresas no tendrían que aumentar los precios, lo que significaba que, incluso con la caída del desempleo en ese momento, la Reserva Federal no necesitaba aumentar tasas de interés para desacelerar la economía y dejar a la gente sin trabajo.

Tercero, Yellen no es un monstruo. De hecho, desde la perspectiva de los estadounidenses normales, ella es tan buena como se puede en la cima del poder. El problema, para los que estamos aquí abajo, es su visión general del mundo. Ella personalmente podría querer que las cosas fueran mejor, pero está segura de que la ciencia de la economía impone límites increíblemente estrictos a lo posible, y todo lo que podemos hacer es tratar de hacer pequeñas mejoras dentro de esos límites.

El memorando se titula “Inseguridad laboral, la tasa natural de desempleo y la curva de Phillips”. Barker se enteró de las referencias en los libros “Maestro” de Bob Woodward y “Empathy Economics” de Owen Ullmann. Greenspan distribuyó el memorando a todo el Comité Federal de Mercado Abierto, o FOMC, el grupo que decide las tasas de interés, y funcionó. Como dice Ullmann, “Yellen rescató a Greenspan de su aprieto”.

Este es el contexto en el que Yellen estaba escribiendo.

A mediados de 1996, el desempleo había caído al 5,3 por ciento. Para comprender la importancia de esto, es necesario comprender el modelo económico estándar en la Fed (y los otros centros de poder de los EE. UU.). Creen que existe una compensación ineludible entre el desempleo y la inflación: si el desempleo baja, los trabajadores de toda la economía tendrán el poder de negociación para aumentar sus salarios, lo que provocará una inflación imparable, que unos pasos más tarde provocará la Ascenso de otro Hitler. (En general, se cree que la hiperinflación de Alemania durante la década de 1920 es una de las razones por las que el país estaba abierto a un liderazgo extremo). Podría pensar que sería bueno que todos tuvieran trabajo y una buena paga, pero eso solo demuestra que es ingenuo y/o nazi. .

Por lo tanto, como dijo el anterior presidente de la Fed, William McChesney Martin dicho en 1955, el trabajo de la Reserva Federal es ser “el chaperón que ordenó que se quitara la ponchera justo cuando la fiesta realmente estaba calentándose”. No pueden dejar que el desempleo baje demasiado, o la fiesta se les irá de las manos.

Con esto en mente, la profesión económica ha desarrollado un concepto llamado tasa de desempleo que no acelera la inflación, o NAIRU. Si lo está buscando en línea, resista el deseo de Google de buscar «Nauru», que no es una teoría económica sino una pequeña nación insular en Micronesia.

En 1996, los defensores de la NAIRU generalmente acordaron que rondaba el 6 por ciento. Debajo de eso yacía la inflación en espiral, el fascismo, etc. Por lo tanto, era hora de que la Reserva Federal comenzara a desacelerar la economía. Como lo describe Ullmann, los miembros del FOMC estaban “presionando a Greenspan para que subiera las tasas de interés de inmediato”. Pero Greenspan se resistía a esto; nadie sabía con certeza dónde estaba la NAIRU.

Esta postura casi liberal fue notable, dado que Greenspan era un acólito de Ayn Rand. En 1957, el New York Times publicó una carta de Greenspan en la que declarado que su novela “La rebelión de Atlas” era “una celebración de la vida y la felicidad. La justicia es implacable. Los individuos creativos y el propósito y la racionalidad constantes logran la alegría y la realización. Los parásitos que persistentemente evitan el propósito o la razón perecen como deberían.”

Pero la lógica de Greenspan no era que una mayor inflación estuviera bien. Más bien, como finalmente explicó, “una mayor inseguridad de los trabajadores” había hecho posible un “desempeño económico saludable” con baja inflación y menor desempleo. Este aumento de la inseguridad de los trabajadores, creía, podría medirse mediante encuestas que encontraron que en 1991, en medio de una recesión, el 25 por ciento de los trabajadores estuvo de acuerdo con la afirmación: «Con frecuencia me preocupa que me despidan». Sin embargo, cinco años después, con un desempleo mucho más bajo, el 46 por ciento lo hizo.

El memorando de Yellen fue un intento de brindar apoyo intelectual a la creencia de Greenspan de que una mayor inseguridad de los trabajadores podría coexistir con un bajo desempleo. Ella escribe en el memorando que “el desempleo sirve como un dispositivo de disciplina para los trabajadores”. Por lo tanto, incluso con bajas tasas generales de desempleo, “un aumento en la inseguridad laboral debido al cambio de tecnología u otros factores podría inducir una permanente disminución de la tasa natural de desempleo, junto con una reducción de los salarios reales y un aumento del margen de beneficio de los precios sobre los costos laborales unitarios”. (La «tasa natural de desempleo» está relacionada con la NAIRU, pero no es exactamente lo mismo). Y, como lo describe Yellen, había varias formas plausibles en las que la economía estadounidense había cambiado estructuralmente que podrían aumentar la inseguridad laboral.

En la economía, dice Yellen, está el conflicto de clases. “Las negociaciones salariales reales”, explica, “dependen del tamaño del ‘excedente’ disponible para dividirse entre los trabajadores y los accionistas. El poder de negociación de cada parte determina la parte del excedente que puede extraer. El poder de negociación, a su vez, depende de las oportunidades externas de cada parte. A medida que disminuye el desempleo, en igualdad de condiciones, el poder de negociación de los trabajadores aumenta, lo que resulta en acuerdos salariales reales más altos”.

Pero otras cosas no siempre son iguales, porque hay factores más allá de la tasa de desempleo que pueden “traducirse en una disminución del poder de negociación de los trabajadores”.

“Mejoras en la capacidad de las empresas para subcontratar la producción, a nivel nacional o internacional, [and] la nueva tecnología que ahorra mano de obra”, según Yellen, “mejora las opciones de la gerencia y representa una amenaza para los trabajadores. Incluso si la gerencia en realidad no usa estas opciones, su disponibilidad reduce el poder de negociación de los trabajadores”. No menciona el Tratado de Libre Comercio de América del Norte, que había entrado en vigor apenas unos años antes, en 1994, pero seguramente esto era parte de la dinámica que describe.

Además, “los beneficios de desempleo más bajos o la disminución de la sindicalización podrían resultar de manera similar en una disminución del poder de negociación de los trabajadores”.

Todos estos puntos, por supuesto, han sido planteados repetidamente por varios críticos del capitalismo. Así que es algo muy importante escucharlos en la voz de Yellen, incluso si los presenta como si tuvieran efectos positivos.

Y eso es lo más importante que hay que entender sobre el memorando de Yellen. En su visión de cómo funciona la economía, la inseguridad que odian los trabajadores es positiva para todos, incluidos ellos, porque es lo mejor que podemos hacer sin provocar una catástrofe. ¿Pero ella tiene razón?

Para empezar, ¿un nivel algo más alto de inflación es realmente un espectro tan aterrador? Los acreedores odian la inflación porque hace que el valor real de sus activos financieros disminuya. Pero la mayoría de la gente podría preferir eso si los trabajos son abundantes y los salarios no se quedan atrás de la inflación (aunque eso, por supuesto, puede suceder).

Más allá de eso, ¿el aumento del poder de los trabajadores conduce necesariamente a una mayor inflación? Quizás las empresas podrían evitar el aumento de precios reduciendo las ganancias o los salarios de los ejecutivos. Tal vez los empleados estarían dispuestos a renunciar a salarios más altos a cambio de una voz en cómo se organiza el trabajo. Ciertamente les preocuparía aumentar el precio del producto de su empresa si fueran dueños de la empresa. Todos también estarían más preocupados por la inflación que reduce el valor de los activos financieros si tuvieran más activos financieros.

Pero la mente convencional de Yellen nunca hará tales preguntas, y nadie con una imaginación más flexible se sentará jamás en la silla del secretario del Tesoro. (De manera reveladora, aquí en 2023, ella no expresa interés en medidas creativas como acuñar una moneda de platino de $ 1 billón para evitar que el Congreso controlado por el Partido Republicano lleve al gobierno de los EE. UU. a un incumplimiento catastrófico y sin sentido). todos los mundos posibles, pero el mejor mundo que pueden concebir sigue siendo terrible.

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