EXPLICACIÓN: Cómo la supuesta trama explotó la pandemia para obtener $ 250 millones

EXPLICACIÓN: Cómo la supuesta trama explotó la pandemia para obtener $ 250 millones

El fiscal federal Andy Luger anuncia hoy un importante caso de fraude relacionado con COVID con sede en Minnesota el martes 20 de septiembre de 2022 Minneapolis, Minnesota. A la izquierda están el agente especial a cargo del IRS, Justin Campbell, y el agente especial a cargo del FBI, Michael Paul.  (Glen Stubbe/Star Tribune vía AP)

El fiscal federal Andy Luger anuncia hoy un importante caso de fraude relacionado con COVID con sede en Minnesota el martes 20 de septiembre de 2022 Minneapolis, Minnesota. A la izquierda están el agente especial a cargo del IRS, Justin Campbell, y el agente especial a cargo del FBI, Michael Paul. (Glen Stubbe/Star Tribune vía AP)

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El Departamento de Justicia acusó a 48 personas en Minnesota en lo que los fiscales calificaron como un esquema de $250 millones para defraudar un programa federal de comidas.

Los fiscales dijeron que solo una fracción del dinero se destinó a la alimentación de los niños, y el resto se lavó a través de compañías ficticias y se gastó en propiedades, autos de lujo y viajes.

Aquí hay un vistazo a cómo funcionó el presunto esquema, según documentos judiciales:

RAÍCES DEL PRESUNTO ESQUEMA

Los demandados están acusados ​​de apuntar a los programas federales de nutrición infantil que brindan comidas gratuitas a niños y adultos de bajos ingresos. El dinero proviene del Departamento de Agricultura de EE. UU., con la supervisión de los gobiernos estatales. En Minnesota, los fondos son administrados por el Departamento de Educación del estado, históricamente con comidas proporcionadas a los niños a través de escuelas y guarderías. Los sitios que sirven la comida están patrocinados por grupos públicos o sin fines de lucro autorizados.

Algunos requisitos estándar del programa se relajaron durante la pandemia de COVID-19; Se permitió la participación de restaurantes con fines de lucro y se pudo distribuir comida fuera de los programas educativos.

El fiscal federal de Minnesota, Andy Luger, dijo el martes que un pequeño grupo de personas ideó un plan para explotar las reglas relajadas y robar decenas de millones de dólares al afirmar falsamente que estaban proporcionando comida a los niños.

Pronto se unieron otros, y el esquema creció hasta convertirse en lo que Luger llamó el mayor fraude relacionado con la pandemia en los EE. UU.

CÓMO SUPUESTAMENTE FUNCIONÓ

Varias empresas solicitaron proporcionar comidas a niños de bajos ingresos, muchas de las cuales utilizaron Feeding Our Future como patrocinador para buscar financiamiento, según documentos judiciales.

Las autoridades alegan que los empleados de Feeding our Future reclutaron a otros para abrir sitios de programas en todo Minnesota que inflaron la cantidad de niños y comidas que estaban sirviendo, o que no sirvieron nada. Luego, la organización sin fines de lucro presentó reclamos falsos de reembolso y recibió una tarifa administrativa del 10% al 15% además de los sobornos de las personas que querían unirse al plan, alegan los cargos.

Los cargos dicen que el esquema usó compañías ficticias que falsificaron facturas que mostraban que se sirvieron comidas y presentaron listas de asistencia falsas que pretendían enumerar los nombres y las edades de los niños alimentados cada día.

El FBI dice que una empresa afirmó estar sirviendo comidas a 300 niños al día en enero de 2021. Para febrero de 2021, el grupo afirmó que estaba proporcionando comidas diarias a 3290 niños. En total, el grupo obtuvo 3,6 millones de dólares en reembolsos en 2021, según una declaración jurada del FBI. Casi esa cantidad fue depositada en su cuenta bancaria, luego la mayor parte fue a otra empresa. Poco se utilizó para comprar comida.

ALIMENTANDO NUESTRO FUTURO

Feeding Our Future se formó en 2016 para ayudar a las comunidades pobres y minoritarias a obtener fondos del programa federal de alimentos. La organización sin fines de lucro se convirtió rápidamente en el mayor patrocinador independiente de este tipo de programas en Minnesota.

La fundadora, Aimee Bock, le dijo al Star Tribune este año que empleaba a 65 miembros del personal que hablaban 17 idiomas y trabajaba con 140 subcontratistas para distribuir 100,000 comidas al día a los niños de Minnesota.

Una declaración jurada del FBI rastreó los reembolsos crecientes de la organización sin fines de lucro: $307,000 en 2018, $3,45 millones en 2019, $42,7 millones en 2020 y $197,9 millones en 2021.

Bock dijo que nunca robó dinero y no vio evidencia de fraude entre sus subcontratistas. Feeding Our Future se disolvió en febrero.

POSIBLES BANDERAS ROJAS

Los documentos judiciales dicen que el Departamento de Educación se preocupó por el rápido crecimiento de los reembolsos y la cantidad de sitios patrocinados por Feeding Our Future. El departamento dijo que contactó al USDA en el verano de 2020 y comenzó a examinar las solicitudes del sitio sin fines de lucro. En un caso, la agencia rechazó una solicitud de un grupo que afirmaba en marzo de 2021 que estaba sirviendo una merienda y una cena después de la escuela a 5000 niños al día; el FBI caracterizó esto como “un número extremadamente grande de niños”.

El Departamento de Educación acudió al FBI en abril de 2021 y el FBI comenzó a investigar el mes siguiente. En enero pasado, los agentes allanaron varias propiedades, incluidas las oficinas de Feeding Our Future y la casa de Bock.

Feeding Our Future recibió $244 millones en reembolsos federales a través de los programas de nutrición alimentaria entre 2018 y 2021, dijo el FBI. Los datos del Departamento de Educación sitúan los reembolsos totales de la organización sin fines de lucro en $268,4 millones en los mismos años.

Los documentos de acusación que se hicieron públicos el martes dicen que Feeding our Future obtuvo y desembolsó de manera fraudulenta más de $240 millones en fondos del programa durante la pandemia.

Los fiscales dicen que casi nada del dinero se destinó a alimentar a los niños, sino que se utilizó para comprar bienes raíces, automóviles y otros artículos de lujo, incluido un apartamento de medio millón de dólares en Kenia, casas junto al lago en Minnesota, viajes costosos y múltiples propiedades en Minneapolis. .

OTRAS BATALLAS LEGALES

Después de que el Departamento de Educación aumentara su escrutinio, Feeding Our Future demandó a la agencia en noviembre de 2020. Feeding Our Future alegó discriminación, entre otras cosas, diciendo que muchos de los grupos con los que trabaja pertenecen a comunidades minoritarias.

Para diciembre de 2020, el Departamento de Educación dejó de aprobar nuevas solicitudes de sitio para Feeding Our Future. En marzo siguiente, el departamento detuvo todos los pagos al grupo. Pero en abril de 2021, un juez estatal dictaminó que la agencia no tenía la autoridad para detener los pagos y ordenó que continuaran los reembolsos. El caso fue desestimado después de que la investigación del FBI se hizo pública en enero.

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