Kushner Company acuerda pagar al menos $ 3.25 millones para resolver reclamos de apartamentos de mala calidad y abusos de alquiler

Kushner Company acuerda pagar al menos $ 3.25 millones para resolver reclamos de apartamentos de mala calidad y abusos de alquiler

La subsidiaria de administración de propiedades de la compañía de bienes raíces de la familia de Jared Kushner acordó pagar una multa de $ 3.25 millones al estado de Maryland y reembolsar a muchas de las decenas de miles de inquilinos en los complejos de apartamentos del área de Baltimore de los Kushner por tarifas excesivas y por alquiler. se vieron obligados a pagar durante la última década a pesar de los graves problemas de mantenimiento de las unidades.

El acuerdo representa la liquidación de un 2019 demanda interpuesta contra la filial, Westminster Management, por el fiscal general de Maryland. El estado alegó que las prácticas de alquiler «injustas o engañosas» de la compañía violaron las leyes de protección al consumidor de Maryland y «victimizaron» a las personas, «muchas de las cuales son financieramente vulnerables, en todas las etapas de oferta y arrendamiento».

“Este es un caso en el que los propietarios engañaron y estafaron a los inquilinos y los sometieron a condiciones de vida miserables”, dijo el fiscal general Brian Frosh, demócrata, en una conferencia de prensa que anunció el acuerdo el viernes por la mañana en Baltimore. “Estas no eran personas ricas. Muchos lucharon para pagar el alquiler, poner comida en la mesa, cuidar a sus hijos, mantener a todos saludables, y Westminster usó su poder económico muy superior para aprovecharse de ellos”.

Kushner Companies, que desde entonces vendió la mayoría de los complejos, no respondió a las solicitudes de comentarios, pero en un declaración al Baltimore Banner, dijo: “Westminster se complace en haber resuelto este litigio sin admisión de responsabilidad o mala conducta. Esperamos superar este asunto para poder concentrarnos en nuestra cartera de bienes raíces en constante expansión”.

Frosh discrepó con esa caracterización. “No paga tres millones doscientos cincuenta mil dólares si no es responsable”, dijo. “Es posible que no hayan firmado formalmente un papel diciendo que lo hicieron, pero lo hicieron”.

La demanda estatal siguió los pasos de una Artículo de mayo de 2017 coeditado por ProPublica y The New York Times Magazine describiendo el trato altamente litigioso de Kushner Companies a los inquilinos en los complejos de apartamentos que comenzó a comprar en los suburbios de Baltimore en 2012. Los 17 complejos contenían un total de aproximadamente 9,000 unidades y proporcionaron un sólido lastre de flujo de caja para una compañía de bienes raíces más conocida por propiedades trofeo en Nueva York.

El artículo informó que la compañía había presentado cientos de casos contra inquilinos actuales y anteriores por alquileres impagos y contratos de arrendamiento incumplidos, incluidas personas que se habían mudado de los complejos antes de que Kushner Companies los comprara. La compañía también persiguió a los inquilinos que poseían evidencia de que no debían el dinero reclamado, con todo tipo de cargos judiciales y por pago atrasado que se sumaron a los reclamos originales.

El artículo también describía las malas condiciones con las que muchos inquilinos tenían que lidiar en los complejos, incluidos los ratones, los techos con goteras y el moho desenfrenado.

En la conferencia de prensa del viernes, Frosh y dos ex inquilinos hablaron sobre las condiciones deplorables. Frosh mostró imágenes de unidades miserables, incluida una de un gran grupo de hongos que crecían junto a un inodoro. Tiffany Dixon describió los daños en el piso y la pared en la unidad de su familia en un complejo de Kushner llamado Commons of White Marsh que, según dijo, fue causado por un gran agujero debajo del fregadero de la cocina de una unidad adyacente. Dixon relató el horrible descubrimiento, después de que la estufa de su cocina dejó de funcionar, de restos de ratones dentro del horno. Vaughn Phillips describió vivir en una unidad en otro complejo, Fontana Village, que tuvo agua saliendo de la pared de la cocina durante meses “hasta el punto en que había un pequeño estanque en mi cocina y sala de estar”. Phillips también dijo que el gas se filtró de la estufa de la cocina de la unidad y que «los ratones salían y miraban televisión conmigo».

Frosh mostró uno de los muchos correos electrónicos internos de la empresa que su oficina obtenidos durante su investigación, lo que demuestra que los funcionarios eran muy conscientes de los problemas. “Necesitamos desesperadamente su ayuda en Commons of White Marsh con la cantidad de goteras en el techo que aún ocurren debido al daño de la tormenta que fue causada por la tormenta en marzo”, escribió el administrador de la comunidad en el complejo al director. de construcción en Kushner Companies, en septiembre de 2018. “Estoy recibiendo al menos 30 quejas por día y los residentes vienen [in] y gritando en la oficina. Tenemos una gran cantidad de daños en los paneles de yeso y la posibilidad de que se forme moho se está convirtiendo en un problema”.

Antes de la demanda del estado en 2019, un grupo de inquilinos presentó una demanda colectiva a fines de 2017, alegando que la empresa estaba inflando indebidamente los pagos adeudados por los inquilinos al cobrarles cargos por mora que a menudo son infundados y cargos judiciales que en realidad no están aprobados por ningún tribunal. Ese caso llegó al Tribunal de Apelaciones Especiales del estado a principios de 2021, pero aún no se ha emitido un fallo. (Las entidades de Kushner han negado haber actuado mal en esa demanda).

El caso estatal contra la empresa obtuvo una gran victoria en abril de 2021, cuando un juez de derecho administrativo encontró que Westminster violó las leyes del consumidor en varias áreas, incluso al no mostrarles a los inquilinos las unidades reales que se les iban a asignar antes de firmar un contrato de arrendamiento, y al evaluarles una variedad de tarifas «falsas». El fallo se produjo después de una audiencia de 31 días en la que testificaron unos 100 inquilinos actuales y anteriores.

Inicialmente, la compañía había minimizado la demanda como un truco políticamente motivado para avergonzar a Kushner, el yerno altamente influyente del entonces presidente Donald Trump. Pero tras el fallo del juez de lo contencioso administrativo, la empresa entró en negociaciones con el Estado. “Quedó muy claro que habían hecho algo mal y que no íbamos a dejarlos escapar”, dijo Frosh.

Frosh dijo que el estado estaba investigando si otros grandes propietarios en Maryland han estado involucrados en prácticas similares a las empleadas por Westminster. The Baltimore Banner recientemente reportado que los propietarios de Maryland son mucho más agresivos en el uso de los tribunales para amenazar con el desalojo como una práctica de rutina para cobrar el alquiler que los propietarios en otros estados.

Según los términos del acuerdo, Westminster debe hacer un esfuerzo para llegar a todos los aproximadamente 30,000 inquilinos que residían en sus complejos del área de Baltimore para alertarlos de que pueden presentar reclamos de restitución por el alquiler que se vieron obligados a pagar a pesar de las condiciones deficientes. Los antiguos inquilinos podrán comenzar a presentar reclamos en tres meses y luego tendrán un año para hacerlo. Los reclamos luego serán evaluados por un maestro especial seleccionado por la empresa con la aprobación del estado. Por separado, la empresa reembolsará automáticamente a los antiguos inquilinos las tasas judiciales excesivas y los recargos por pagos atrasados, según sus registros; los antiguos inquilinos no necesitarán presentar reclamos por esa restitución.

Westminster puede terminar pagando considerablemente más de $ 3.25 millones, ya que no hay límite en la cantidad de restitución que puede ordenar el maestro especial. (De la multa de $3.25 millones, $800,000 serán tratados como pago inicial de la restitución).

Los antiguos inquilinos en la conferencia de prensa expresaron su satisfacción con el acuerdo. “No estaba buscando ganancias financieras”, dijo Dixon. “Solo buscaba justicia. Estaba buscando a alguien que reconociera la negligencia para que otras personas no tuvieran que soportar lo que hicimos”.

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