Los asteroides más misteriosos del sistema solar

Los asteroides más misteriosos del sistema solar

julio 4, 2022
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Están atrapados.

Dos enjambres de rocas espaciales curiosas y diversas, llamadas asteroides troyanos, viajan continuamente alrededor del sol, uno frente al otro. Júpiter gigante gaseoso y uno atrás. Júpiter y la gravedad del sol se han combinado para encerrar a los troyanos en esta órbita inmutable. Los asteroides no pueden irse. Es una de las principales razones por las que es probable que los meteoritos troyanos no aterricen en la Tierra, lo que significa que no tenemos ninguna muestra de estos objetos distantes, aún en gran medida misteriosos.

Pero los científicos planetarios están muy interesados ​​en la historia de los troyanos. Sospechan que estas rocas heladas son reliquias capturadas de la formación de nuestro sistema solar hace unos 4 mil millones de años. Si es así, los troyanos son los bloques de construcción más pequeños de los planetas. Pueden ayudarnos a decirnos cómo se formaron la Tierra y los demás planetas.

«Este es el primer reconocimiento de los enjambres troyanos».

«Si queremos entendernos a nosotros mismos, tenemos que entender estos pequeños cuerpos», dijo a Mashable Hal Levison, un científico planetario que lidera la misión sin precedentes para investigar a los troyanos.

La misión, llamada «Lucy» por los restos antiguos de un esqueleto humano fosilizado, visitará seis asteroides troyanos diferentes durante su misión de 12 años. Se lanzó en 2021. «Este es el primer reconocimiento de los enjambres de troyanos», dijo Levison.

Ilustración de asteroides troyanos

Una ilustración de los seis asteroides troyanos diferentes y un asteroide del cinturón principal que visitará la misión Lucy
Crédito: NASA / Laboratorio de imágenes conceptuales del Centro Goddard para vuelos espaciales

Lea más sobre rocas espaciales y asteroides en Mashable:

Cápsulas cósmicas capturadas

Una pregunta que se avecina es cómo los fragmentos primordiales de nuestro sistema solar primitivo quedaron atrapados en enjambres alrededor de Júpiter. A teoría principal (basado en simulaciones de la formación de los planetas) es que en el sistema solar naciente, los planetas gigantes ahora distantes (Júpiter, Saturno, Neptuno y Urano) estaban más cerca del sol, en lugar de ser el lejano intensamente frígido. mundos que son hoy. Mientras tanto, objetos helados más pequeños, los troyanos, se formaron más allá de los planetas en los reinos exteriores de nuestro sistema solar.

Pero alrededor de 880 millones de años después de que se formó el sistema solar, sufrió un cambio dramático por razones que aún se están investigando. Los grandes planetas se volvieron violentamente inestables, explicó Levison, y se reorientaron más lejos del sol. Esto creó una apertura para que los objetos externos (los troyanos) finalmente fueran impulsados ​​cerca de Júpiter, gravitacionalmente poderoso.

«Fue entonces cuando pensamos que los troyanos se atascaron», dijo Levison.

Han orbitado en enjambres alrededor de Júpiter desde entonces. Se cree que son restos prístinos del sistema solar de hace miles de millones de años. Y eso es lo que los hace tan valiosos.

Los planetas crecen por innumerables colisiones, acumulándose en los mundos más grandes que vemos hoy. Los troyanos intactos son el tipo de objetos rocosos y helados más pequeños que habrían contribuido a formar planetas. Son diversos «fósiles» de formación planetaria, enfatizó Levison. Si queremos saber cómo se formó la Tierra en el mundo habitable, nublado y exuberante que conocemos hoy, tenemos que saber qué, exactamente, lo formó.

Los troyanos tienen esas pistas. Sólo tenemos que llegar allí.

Una animación de los enjambres de asteroides troyanos (verde) que orbitan alrededor del sol. Crédito: Instituto Astronómico de CAS / Petr Scheirich / NASA

La misión del espacio profundo

La nave espacial Lucy, equipada con dos enormes paneles solares, tiene casi 52 pies de ancho. Para impulsar su viaje al reino de Júpiter, a cientos de millones de millas del sol, necesita recolectar abundante luz solar.

La mayor parte de la misión de 12 años implicará viajar hacia y alrededor de los troyanos en un viaje serpenteante y circular. La nave no tomará ninguna muestra, pero se lanzará en picado para realizar algunos sobrevuelos cercanos de los asteroides. En total, la misión observará de cerca las rocas con una gran cantidad de cámaras diferentes durante unas 24 horas. La nave, con grandes distancias que cubrir, se transportará a través del espacio y se acercará a estos objetos.

«No vamos a poder parpadear», dijo Levison.

«No vamos a poder parpadear».

Las potentes cámaras de Lucy, incluido un espectrómetro que puede ver de qué están compuestos los asteroides, observarán la composición, la masa y la historia geológica de las rocas. Verán lo helados que son los troyanos y lo diferentes que son unos de otros. Los científicos planetarios ya saben que algunos son de color rojo oscuro y se parecen a algunos de los objetos extremadamente distantes que se encuentran hoy en las afueras del sistema solar, más allá de Neptuno.

Levison espera ser sorprendido por lo que Lucy le responde. La misión dará a los científicos una visión sin precedentes de cómo nuestro sistema solar, y humilde planeta azul, evolucionó y maduró en el reino de ocho planetas que vemos hoy. «¡No puedo esperar a ver qué misterios descubre la misión!» Administrador de la NASA Bill Nelson dijo en un comunicado.

En un recorrido sinuoso por el sistema solar, Lucy volará con su primer troyano en 2027 y el último en 2033.

«Vamos a visitar muchas de estas cosas», dijo Levison.

la ruta de la nave espacial Lucy para visitar dos enjambres de asteroides

El camino de la nave espacial Lucy (mostrado en verde) para visitar los dos enjambres de asteroides troyanos
Crédito: Instituto de Investigación del Suroeste

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