Los piratas informáticos que recuperaron las fotos lunares perdidas de la NASA

Los piratas informáticos que recuperaron las fotos lunares perdidas de la NASA

julio 2, 2022
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Durante cinco años, un grupo de autodenominados tecnoarqueólogos que trabajan en un McDonald’s viejo y abandonado han tenido una misión: recuperar y digitalizar fotografías olvidadas tomadas en los años 60 por un quinteto de satélites lunares hundidos.

SENTADA DE FORMA INCONGRUENTE ENTRE los hangares y laboratorios del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley se encuentra la fachada achaparrada de un viejo McDonald’s. Sin embargo, no obtendrá una hamburguesa allí: sus cajas registradoras y máquinas de servicio suave han dado paso a unidades de cinta antiguas y computadoras modernas dirigidas por un equipo de ingenieros piratas informáticos que han rebautizado el lugar como McMoon. Estos autodenominados tecnoarqueólogos han estado en una misión para recuperar y digitalizar fotografías olvidadas tomadas en los años 60 por un quinteto de satélites lunares hundidos.

los Proyecto de recuperación de imágenes de Lunar Orbiter desde 2007 ha recuperado unas 2.000 imágenes de 1.500 cintas de datos analógicos. Contienen las primeras fotografías de alta resolución jamás tomadas desde detrás del horizonte lunar, incluida la primera foto de una salida de la tierra (primera diapositiva arriba). Gracias al conocimiento técnico y la ingeniería de bricolaje del equipo de LOIRP, se está viendo con una resolución más alta que nunca antes.

“Estamos volviendo a una capacidad que existía pero que no se podía volver a tocar cuando se creó”, dice Keith Cowing, codirector y miembro fundador de LOIRP. “Es como tener un DVD en 1966, no puedes reproducirlo. Teníamos una resolución de la tierra de aproximadamente un kilómetro. [per pixel]. Esta es una imagen tomada a un jodido cuarto de millón de millas de distancia en 1966. Los Beatles estaban calentando para tocar en el Shea Stadium en el momento en que la tomaban”.

Entre 1966 y 1967, cinco Lunar Orbiters tomaron fotografías en una película de 70 mm desde unas 30 millas sobre la luna. Los satélites se enviaron principalmente para explorar posibles sitios de aterrizaje para misiones lunares tripuladas. Cada satélite apuntaría su cámara Kodak de doble lente a un objetivo, tomaría una foto y luego revelaría la fotografía. Luego, las fotos de alta y baja resolución se escanearon en tiras llamadas marcos usando algo similar a un viejo lector de máquina de fax.

Las imágenes se transmitieron en señales moduladas a una de las tres estaciones receptoras en Australia, España o California, donde las imágenes y charla colateral de los operadores de la NASA–fueron grabados directamente en cinta. Después de terminar sus misiones, los satélites se estrellaron sin contemplaciones contra las rocas lunares, despejando el camino para Apolo. La ingeniería brillante y atrevida era típica de la NASA durante su época dorada, una época en la que también estaba más estrechamente vinculada a otras agencias gubernamentales interesadas en tomar fotografías desde el espacio.

“Estos muchachos estaban operando justo en el borde”, dice Cowing con una reverencia por estos ingenieros de la NASA que comparte con su equipo. “Hay una cierta herencia de programa de espionaje en todo esto, pero estos tipos fueron más allá de eso, porque esos satélites de espionaje enviarían sus imágenes de vuelta. Estos no. No pudieron. Estaban en órbita lunar”.

Las fotos se almacenaban con una fidelidad notablemente alta en las cintas, pero en ese momento tenían que copiarse de las pantallas de proyección al papel, a veces en tamaños tan grandes que se alquilaban almacenes e incluso iglesias antiguas para colgarlas. Los resultados fueron bastante granulosos, pero lo suficientemente claros para identificar los lugares de aterrizaje y los peligros potenciales. Después de la impresión de baja fidelidad, las cintas se metieron en cajas y se olvidaron.

Cambiaron de manos varias veces a lo largo de los años, casi siendo desechados antes de aterrizar en el almacenamiento en Moorpark, California. Se hicieron varios intentos fallidos para recuperar los datos de las cintas, que estaban bien conservadas, pero no fue hasta 2005 que el ingeniero de la NASA Keith Cowing y el empresario espacial Dennis Wingo pudieron reunir los materiales y los conocimientos técnicos.

Cuando aprendieron a través de un Usenet grupo que la exempleada de la NASA, Nancy Evans, podría tener tanto las cintas como las unidades Ampex FR-900 súper raras necesarias para leerlas, se pusieron en acción. Condujeron a Los Ángeles, donde las unidades del tamaño de un refrigerador se almacenaban en un cobertizo en el patio trasero rodeado de pollos. Al mismo tiempo, recuperaron las cintas de una unidad de almacenamiento en las cercanías de Moorpark, y las cosas comenzaron a tomar forma gradualmente. Financiando el proyecto de su propio bolsillo al principio, se dedicaron a descubrir cómo liberar las imágenes atrapadas en las cintas.

“Ambos somos bebés de Apolo, así que la luna para nosotros era un asunto pendiente”, dice Cowing. “Estas cintas fueron selladas para la historia por alguien a quien le importaba, y el estado en el que se encontraban era asombroso. Así que empezamos a comprar piezas usadas en eBay, Radioshack. En un momento estaba sentado en una recepción de etiqueta comprando algo en mi iPhone. Simplemente compramos y volvemos a armar estas cosas poco a poco”.

Las unidades tenían que reconstruirse y, en algunos casos, rediseñarse por completo usando manuales de instrucciones o el consejo de las personas que solían repararlas. Los datos que recuperaron luego tuvieron que ser demodulados y digitalizados, lo que agregó más capas de dificultades técnicas.

Los marcos resultantes tuvieron que volver a ensamblarse individualmente en Photoshop. Después de pasar por innumerables problemas de ingeniería (intentar encontrar un sustituto químico del aceite de ballena para lubricar los cabezales de las cintas), el equipo de LOIRP pudo identificar y reproducir la famosa imagen de la salida de la Tierra. Esta prueba de concepto trajo la primera financiación de la NASA en 2008, y el equipo completó recientemente el procesamiento de toda la colección de cintas.

“Somos las primeras personas de una generación o más en ver esto”, dice Cowing. “Ningún ojo humano había visto esto. Todo lo que vieron fue algo que ya había sido copiado durante una generación. Estamos viendo algo un orden de magnitud más preciso justo en la pantalla”.

Desde la década de los 60, se han lanzado una serie de satélites de imágenes de la Tierra y la Luna, incluido el Lunar Reconnaissance Orbiter en 2009. A pesar de los avances en el poder de cómputo y la óptica, Cowing dice que los terabytes de imágenes recuperadas en LOIRP a menudo son incluso más detalladas que las tomadas. por LRO, capaz de ser ampliado al tamaño de una cartelera sin perder resolución.

“Muchas de las imágenes que están tomando hoy en día, nuestras imágenes de 1966 y 1967 tienen a veces una mayor resolución y un mayor rango dinámico debido a la forma en que se tomaron las imágenes. Entonces, a veces miras una sombra en una imagen que tomó LRO y no ves ningún detalle; con la nuestra, sí”.

Oficialmente llamado Edificio 596, McMoon’s ondea una bandera con la distintiva calavera y tibias cruzadas de Skunkworks, lo que indica la ética hacker del equipo. Las aproximadamente siete personas que trabajan en el interior mantienen una mentalidad de código abierto sobre su trabajo, haciendo que todas las imágenes y sus descubrimientos tecnológicos sean gratuitos para el público. También tienen planes para un misil balístico intercontinental Titán fuera de servicio que está afuera (para estudiantes, por supuesto).

McMoon’s se ha convertido en una operación altamente especializada, llena de una mezcla de tecnología antigua y nueva que ahora se usa para decodificar varias cintas de la NASA y la Biblioteca del Congreso con las que nadie sabe qué hacer. Con una capacidad incorporada para manejar productos químicos peligrosos, el viejo McDonald’s tenía sentido práctico, pero también les dio una capa de distancia para llevar a cabo su extraño trabajo.

“Tenía que elegir entre la barbería y este edificio; realmente no nos importaba qué tipo de edificio nos dieran, simplemente no queríamos pagar por él”, dice Cowing. “La gente sobrante de NASA Ames, donde van todas las computadoras viejas y esas cosas, nos aman porque venimos y hacemos que todas las cosas viejas funcionen. Los muchachos de seguridad vienen y generalmente los convertimos en nuestros amigos o les ladramos y no regresan”.

Las imágenes recopiladas en LOIRP han sido coaccionadas para que proporcionen incluso más información de la que debían. Sus datos se han utilizado para corregir cifras de la época sobre los niveles de hielo ártico de la Tierra y han ayudado a identificar un evento tipo El Niño en los años 60. Todas las imágenes y la información recopilada de ellas se ingresan en el Sistema de datos planetarios, un depósito oficial donde se documentan los datos de la misión de LRO, Mars Observer, Climate Orbiter y muchos otros.

Iniciado por la misma Nancy Evans que proporcionó las unidades de cinta, el Sistema de datos planetarios no existía cuando se tomaron inicialmente las imágenes de Lunar Orbiter. Las imágenes e información que LOIRP haya recuperado se presentarán como registro oficial de la misión original del satélite. Es un testimonio del trabajo duradero de los ingenieros que diseñaron las misiones del orbitador y la tenacidad de los tecnoarqueólogos modernos que están llevando ese trabajo a buen término.

“En aquel entonces, las cosas estaban diseñadas, incluso si fallaban, para seguir haciendo algo. Hoy en día, la mayoría de los aviones de combate se caerían del cielo si no tuvieran computadoras que ajustaran sus superficies y su patrón miles de veces por segundo. En aquel entonces, solo tenían que diseñar las cosas con elegancia para que funcionaran”, dice. “Sentimos que estamos completando las misiones Lunar Orbiter 1 a 5. Nunca enviaron formalmente sus cosas para los archivos, así que lo estamos haciendo”.

Todas las fotos cortesía de LOIRP

Fuente www.wired.com

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