Marte, aquí vamos; La NASA se une para fabricar un cohete de propulsión nuclear

Marte, aquí vamos; La NASA se une para fabricar un cohete de propulsión nuclear

La NASA y la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa se están asociando para desarrollar cohetes de propulsión térmica nuclear, con la esperanza de utilizar los motores para enviar tripulaciones humanas a Marte, anunció la agencia espacial el martes.

“Con la ayuda de esta nueva tecnología, los astronautas podrían viajar hacia y desde el espacio profundo más rápido que nunca, una gran capacidad para prepararse para misiones tripuladas a Marte”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, en el anuncio de la agencia espacial.

El programa NASA-DARPA, llamado Demonstration Rocket for Agile Cislunar Operations (DRACO) podría completarse en 2027. Estados Unidos no ha realizado pruebas de motores de cohetes nucleares desde el final del programa Nuclear Engine for Rocket Vehicle Application (NERVA) en 1973.

La ventaja de DRACO incluye cohetes más rápidos y la capacidad de usar más energía a bordo de experimentos científicos y equipos de comunicaciones. La velocidad ofrece mayor seguridad para la tripulación.

“La clave es que esto nos permitirá evaluar la oportunidad de avanzar más rápido. Si tenemos viajes más rápidos para los humanos, son viajes más seguros”, dijo la administradora adjunta de la NASA, Pam Melroy, en un panel en el Foro SciTech del Instituto Estadounidense de Aeronáutica y Astronáutica el martes, según SpaceNews.

Un cohete nuclear DRACO también ofrece de dos a cinco veces más eficiencia de combustible que un cohete de propulsión química.

“Desde el [nuclear thermal rocket engine] utiliza el propulsor de manera más eficiente, ofrece trayectorias más agresivas y perfiles de quemado creativos para mover carga pesada más rápidamente en el dominio cislunar en comparación con los métodos de propulsión en el espacio actuales”, dijo Tabitha Dodson, gerente del programa DRACO, en un comunicado de DARPA.

Cislunar se refiere al espacio entre la Tierra y la luna.

Las dos agencias dividirán roles en el proyecto DRACO. La NASA supervisa la ingeniería técnica del motor del cohete nuclear, que se incorporará a una nave espacial experimental DARPA. DARPA se encargará de todo el trabajo de contratación y logística, incluida la adquisición, el montaje y la integración del motor y la embarcación.

Esta no será la primera vez que DARPA y la NASA se unen.

“DARPA y la NASA tienen una larga historia de colaboración fructífera en el avance de tecnologías para nuestros respectivos objetivos, desde el cohete Saturno V que llevó a los humanos a la Luna por primera vez hasta el servicio robótico y el reabastecimiento de combustible de los satélites”, dijo la directora de DARPA, Stefanie Tompkins.

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