Perforando el cráter de Chicxulub, zona cero de la extinción de los dinosaurios

Perforando el cráter de Chicxulub, zona cero de la extinción de los dinosaurios

julio 3, 2022
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Hace unos 66 millones de años, un asteroide se estrelló contra la Península de Yucatán en México, lo que desencadenó el evento de extinción que aniquiló a los dinosaurios y casi extinguió toda la vida en la Tierra. Golpeó con la misma energía que 100 millones de bombas atómicas y dejó una cicatriz de 100 millas de ancho conocida hoy como el cráter Chicxulub.

Ahora, un equipo de geofísicos ha perforado en la gigantesca cavidad debajo del Golfo de México, apuntando a una serie circular de colinas llamada anillo de pico ubicado en su centro. Lo que descubrieron ilustra que los impactos poderosos pueden catapultar materiales enterrados profundamente en la corteza de un planeta mucho más cerca de su superficie.

“Chicxulub es el único cráter en la Tierra con un anillo de pico intacto del que podemos tomar muestras, el próximo anillo de pico intacto estaría en la Luna”, dijo. Sean PS Gulick, un geofísico marino de la Universidad de Texas en Austin. “Es la zona cero del evento de extinción del Cretácico”.

Después de recolectar muestras de núcleo llenas de piedra caliza y restos de roca rota y derretida, el equipo recuperó repentinamente núcleos con granito rosa. Crédito…D. Smith/Consorcio Europeo para la Perforación de Investigación Oceánica

Dr. Gulick y su colega Juana Morgan, un geofísico del Imperial College London, dirigió un equipo de más de 30 investigadores que representaban a 12 países para perforar el cráter Chicxulub. Al perforar la piedra debajo de la superficie del océano, descubrieron que los anillos de los picos estaban hechos de granito, que generalmente se encuentra mucho más profundo en la corteza terrestre. Llegaron a la conclusión de que el impacto del asteroide fue tan fuerte que levantó sedimentos desde el sótano de la corteza terrestre varios kilómetros hasta su superficie.

“Estas rocas se comportaron como un fluido por un corto período de tiempo y las rocas no tienden a hacer eso”, dijo el Dr. Morgan. «Es un proceso muy dramático cuando se forma un gran cráter».

Los resultados del equipo, que se publicaron el jueves en la revista Ciencias, puede ayudar a poner fin a un debate sobre cómo se formó el cráter de Chicxulub en los minutos posteriores a la colosal colisión. Su investigación podría respaldar la teoría del modelo de colapso dinámico, que sugiere que el impacto del asteroide fue tan poderoso que sacudió las rocas en lo profundo de la corteza terrestre y provocó que se dispararan antes de colapsar hacia la superficie para producir anillos de pico. Sus hallazgos plantean un desafío para otro modelo que sugiere que los anillos de los picos se formaron a partir del derretimiento de las partes superiores de la corteza.

Muestras del núcleo recuperadas del cráter de Chicxulub muestran que los anillos de sus picos estaban hechos de granito que muy probablemente se originó en las profundidades de la corteza terrestre. Credit…D. Smith/Consorcio Europeo para la Perforación de Investigación Oceánica

“El otro modelo no puede ser correcto dado lo que hemos encontrado”, dijo el Dr. Gulick. Dijo que la teoría también puede explicar cómo se formaron los grandes cráteres encontrados en la Luna, Mercurio y Venus.

El cráter de Chicxulub está enterrado bajo 66 millones de años de sedimentos, y si lo miraras hoy, verías que la mitad está bajo el agua y la otra mitad está cubierta por selva tropical. El equipo realizó su trabajo a bordo de un barco que se convirtió en una estación de perforación que estaba a unos 40 pies sobre el Golfo de México, de pie sobre tres patas en forma de pilares.

Para llegar al anillo máximo, el equipo tuvo que perforar unos 60 pies de agua y luego unos 2000 pies de piedra caliza y otros sedimentos que se habían acumulado desde el impacto. A medida que excavaban en la corteza, recolectaron núcleos de perforación, que eran muestras cilíndricas de roca de 10 pies de largo extraídas por el taladro. Durante un tiempo, el equipo siguió extrayendo núcleos de perforación llenos de piedra caliza y restos de rocas rotas y derretidas llamadas brechas.

“El otro modelo no puede ser correcto dado lo que hemos encontrado”, dijo el Dr. Gulick. Dijo que la teoría también puede explicar cómo se formaron los grandes cráteres encontrados en la Luna, Mercurio y Venus.

El cráter de Chicxulub está enterrado bajo 66 millones de años de sedimentos, y si lo miraras hoy, verías que la mitad está bajo el agua y la otra mitad está cubierta por selva tropical. El equipo realizó su trabajo a bordo de un barco que se convirtió en una estación de perforación que estaba a unos 40 pies sobre el Golfo de México, de pie sobre tres patas en forma de pilares.

Para llegar al anillo máximo, el equipo tuvo que perforar unos 60 pies de agua y luego unos 2000 pies de piedra caliza y otros sedimentos que se habían acumulado desde el impacto. A medida que excavaban en la corteza, recolectaron núcleos de perforación, que eran muestras cilíndricas de roca de 10 pies de largo extraídas por el taladro. Durante un tiempo, el equipo siguió extrayendo núcleos de perforación llenos de piedra caliza y restos de rocas rotas y derretidas llamadas brechas.

“Era caliza, caliza, caliza, brecha. ¡Y luego, de repente, granito rosa! dijo el Dr. Gulick. “Fue emocionante, se parece a la clásica encimera de granito rosa”.

Alcanzaron el granito del anillo del pico a unos 2.500 pies bajo el nivel del mar, pero creen que puede haberse originado en una corteza que podría haber tenido más de 25.000 pies de profundidad antes del impacto.

“Ese fue el gran hallazgo porque dice que este anillo de pico no provino de algo poco profundo en absoluto”, dijo el Dr. Gulick. «Tenía que venir de las profundidades porque está hecho de rocas de la corteza profundamente enterradas ahora en la superficie».

El equipo hizo otro hallazgo durante su excavación. Notaron que las muestras de granito que recuperaron eran más débiles y livianas que el granito normal; algunos incluso se desmoronaron en sus manos. Uno de los siguientes pasos del equipo es descubrir cómo llegaron exactamente las rocas al punto en que eran tan débiles que podían comportarse como un fluido.

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