Una supercomputadora ayuda a localizar el hogar de un meteorito marciano de 4 mil millones de años

Una supercomputadora ayuda a localizar el hogar de un meteorito marciano de 4 mil millones de años

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Un meteorito, denominado «Belleza Negra», es uno de varios meteoritos que se originaron en Marte antes de aterrizar en la Tierra y se encuentra en una vitrina en el Museo de Minerales y Gemas de Maine. Imagen: foto del personal de Ben McCanna/Portland Press Herald a través de Getty Images

Los científicos finalmente han identificado exactamente dónde llamó hogar uno de los náufragos más famosos y antiguos del planeta rojo.

Usando montones de datos de imágenes del Mars Reconnaissance Orbiter y la Supercomputadora Pawsey, un equipo internacional de investigadores ha examinado cerca de 100 millones de candidatos a cráteres para encontrar el hogar de un meteorito peculiar llamado Black Beauty.

Con casi 4500 millones de años, Black Beauty, o NWA 7034, oficialmente, es el meteorito marciano más antiguo de la Tierra y una cápsula del tiempo de la historia marciana. Al estudiar este meteorito, los investigadores esperan no solo revelar detalles sobre su propio pasado evolutivo, sino también sobre la historia de la corteza terrestre que se ha perdido con el movimiento de las placas tectónicas. Este trabajo fue publicado martes en el diario Comunicaciones de la naturaleza.

antonio lagain es investigador en la Universidad de Curtin en Perth, Australia y el primer autor del nuevo artículo que rastrea los orígenes de Black Beauty. Lagain le dijo a Motherboard en un correo electrónico que, aunque la supercomputadora Pawsey desempeñó un papel muy importante en la aceleración de su búsqueda, este descubrimiento aún lleva muchos, muchos años en desarrollo.

Lagain dijo que algo que impidió a los investigadores «ubicar con precisión la fuente del meteorito fue simplemente la falta de conocimiento sobre… la composición, la edad, las propiedades magnéticas, la historia geológica de la roca, etc.»

Más de diez años después de que Black Beauty se descubriera por primera vez en el Sahara en 2011, los investigadores ahora han determinado las características clave que lo distinguen de la multitud. Lagain y sus colegas utilizaron el aprendizaje automático para ayudarlos a hacer coincidir estas características únicas con una serie de cráteres marcianos conocidos. En particular, se descubrió que Black Beauty tiene altas concentraciones de torio y potasio y es el único meteorito marciano que demuestra magnetismo.

“Este conocimiento es muy importante porque una vez que se identifican los cráteres candidatos, lo siguiente que debe hacer es comparar las propiedades del terreno alrededor de cada cráter candidato”, dijo Lagain, “¡y finalmente esperar obtener una coincidencia!”.

En 2021, Lagain y sus colegas utilizaron la supercomputadora Pawsey para evaluar 94 millones de cráteres de impacto en la superficie marciana que podrían ser posibles candidatos para la eyección de meteoritos. Este proceso le tomó a la supercomputadora solo 24 horas, pero Lagain dice que a una computadora estándar le habría tomado “siglos” procesar los datos de imagen que eran de 5 terabytes cada uno.

En su último artículo, Lagain y sus colegas volvieron a analizar Pawsey, esta vez centrándose en 19 posibles candidatos para determinar que Black Beauty fue expulsado hace entre 5 y 10 millones de años durante la formación de un cráter llamado Karratha en la región sur de Terra Cimmeria-Sirenum. .

El nombre de este cráter es uno que Lagain realmente propuso a la Unión Astronómica Internacional durante esta investigación en honor a una ciudad australiana, y que, según él, comparte una similitud poco probable con el lugar marciano.

«Karratha en realidad se encuentra cerca de la roca más antigua jamás fechada en la Tierra, lo que hace un buen paralelo con los minerales marcianos más antiguos jamás fechados», dijo.

Ahora que se ha identificado la ciudad natal de Black Beauty, los investigadores esperan que visitar la región con una futura misión a Marte pueda estar en las próximas cartas para aprender aún más.

“Enviar futuras misiones a esta región identificada permitiría a los científicos explorar si Marte, hace 4530 millones de años, tenía una corteza comparable a la de Islandia, tal como la observamos en la Tierra hoy”, dijo Lagain. «Observar un entorno así en terrenos extremadamente antiguos en Marte es una ventana a la Tierra antigua que perdimos hace mucho tiempo».

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